ITA Negotiations Primed for Final Push

John Neuffer photo

Dateline Geneva:  The initiative to expand product coverage of the Information Technology Agreement (ITA) took an important step forward this week, increasing the chances of getting an ambitious outcome this year.  If successful, this would represent the most commercially significant tariff reduction undertaking achieved by the World Trade Organization (WTO) in the 17 years since the ITA was born.

There have been some media reports that not much progress has been made.  To be sure, we’ve heard a lot of talk about technical aspects of implementation and the number of products that won full consensus for inclusion in the final agreement was limited. 

But that’s missing the point on what happened this week. Rather, this round of talks was primarily devoted to getting everyone to the poolside again after the three-month suspension; and to prepare to hold hands and make the last big plunge of deal-making necessary to achieve a strong outcome before the WTO ministerial meeting in Bali in early December.

Why the optimism?  Trade negotiations are as much about psychology as anything else, and the psychological ground game has shifted.  After meetings with dozens of negotiating teams, our industry coalition detected a palpable sense that a good deal is within reach this year and that the negotiators increasingly understand the moment is upon them to make those final concessions.

Some of that shift was captured in the “conclusions” document distributed at yesterday’s Ambassadors’ meeting, where heads of mission involved in the talks agreed to have their negotiating teams go back to their capitals and “review their respective lists of sensitivities to facilitate solutions” and “avoid adding further sensitivities and focus on reducing their lists.” 

Also spelled out in that document was a commitment to “engage more intensively” and an agreement to meet again the week of November 11 “in order to finalise negotiations and if necessary also during the following week.”

There will be an important inflection point before that.  By November 4, all parties agreed to submit their revised sensitivities lists.

We are not blind to the serious obstacles on the road to success.  The Chinese sensitivities list improved since the talks were suspended three months ago, but that list is still calling for the exclusion of too many important industry priorities and needs a lot of work.  There are other lists as well that require significant improvement.

The question of “staging”, or implementation, is also potentially destabilizing.  Staging is shorthand for the timeframe under which tariffs drop to zero over a prescribed number of years, rather than upon the agreement’s entry into force.  It’s a tool usually reserved for highly sensitive products, often to buffer domestic industry from the sudden shock of tariff elimination.  Some of the negotiating teams have been pressing for unreasonably long staging periods.  Extended staging makes no sense for the tech industry given that product innovation and development lifecycles are often measured in months, not years. 

The original ITA set down a framework that allows for most tariffs to be eliminated in three years.  In the expansion talks, negotiators agreed to the possibility of five-year periods for some sensitive products on a case-by-case basis.  Only in “exceptional circumstances” would staging be allowed for longer periods.  In the June round of talks, nearly everyone agree to adopt this approach, including China.  This needs to be the law of the land for ITA expansion.

While we very much welcome the shift in focus towards concluding the talks, we need a strong outcome if we are going to get a deal this year.

Not a single new product line has been added to the ITA in 17 years.  We cannot wait another 17 years to remedy this dysfunction.  The band-aid of a weak outcome won’t do.  Moreover, anything short of an ambitious result would signal once again that the WTO remains on the sidelines when it comes to liberalizing trade around the world.  Our sector is global and we prefer multilateral solutions.  A big win with ITA expansion this year would give a huge boost to the WTO and generate important momentum for other ambitious multilateral endeavors, such of the Trade in Services Agreement, or TISA.

The tech industry will be in Geneva again next month to do what we can to secure the impressive win for global trade that ITA expansion can deliver.  Now we just need to get all the negotiators to hold tight, take a deep breath, and make that last big plunge into the purifying waters of trade liberalization.

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8 comments
  • Zaid Sun., December 22, 1:43 AM
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  • MaRcell Sat., December 21, 11:06 AM
    Super jazzed about getting that knowoh-w.
  • Thais Sat., December 21, 10:56 AM
    澳洲苦旱六年 引爆全球缺糧 經濟日報 編譯劉道捷 綜合二十七日電 2008.04.28 澳洲南部一座南半球最大的碾米廠去年12月停工 三個月後 世界最大稻米生產國開始限制食米出口 搶購食米風潮從菲律賓吹到香港 甚至傳染到美國超市 從埃及 海地 泰國到義大利都爆發街頭動亂 抗議米價高漲 澳洲苦旱六年是這一切困境的重要成因 苦旱造成澳洲稻米生產崩盤 稻米產量暴降98% 也影響澳洲農畜業每個部門 改變了澳洲核心農業區的面貌 衝擊眾多農民與畜牧業者 有些稻農已放棄種植需要大量用水的稻作 改種小麥之類比較耐旱的作物 尤其是增加種植釀酒用的葡萄 有些稻農乾脆賣掉土地或水權 水權大部分是賣給種植葡萄的農民 小部分賣給生產較高經濟價值牲口的畜牧業者 形成寶貴水資源的重分配 苦旱對澳洲農民的影響已經明顯表現出來 沒有把土地或水權賣掉的稻農已經開始改種不同的稻種 或改採用水量較少的農法 因此澳洲已經成為每單位用水量稻米產量最高國家 但是因為很多農民賣斷水權 澳洲的稻米總產能大約已經減少三分之一 去年政府供應的用水只有承諾供應量的八分之一 嚴重缺水造成稻米產量劇減 種植釀酒用葡萄的農民意外的成為苦旱受益者 即使最近米價上漲一倍 達到每噸1,000美元 種植釀酒用葡萄比種稻的利潤還是高多了 整體而言 葡萄農每種植1公頃葡萄 稅前利潤可達2,000美元 也就是每英畝獲利800美元 種稻的話 每公頃的稅前利潤只有240美元 也就是每英畝96美元 一位擁有3.75萬英畝的養羊業者 也努力減少用水量 正在鋪設一條長度近15公里的水管 取代水渠 以免流經水渠的水90%蒸發掉 畜牧業者也開始想出合作方案 把羊群趕到遠處最近降雨的地方放牧 或用貨車載運羊群載到遠地放牧 以免羊群乾死 渴死 這種變化使澳洲米產量變得更少 例如 由澳洲稻農擁有的食米貿易與行銷業者太陽稻米公司 Sun-Rice 五個月前看出稻農幾乎沒有種稻 準備把南半球最大的碾米廠關閉 開始到國際市場上買米 以便滿足國內市場與外國市場的需求 太陽稻米公司執行長賀樓承認 該公司加強買米 使其他稻米進口商更不容易買到米 也是米價上漲的原因之一 研究人員正在設法解決全球食米缺少的問題 因為澳洲農民較有彈性 讓專家相信氣候變化即使不能改變 也可以減少傷害 公糧援外 農糧署喊卡 聯合晚報 記者邵冰如/台北報導 2008.04.27全球糧荒 許多國家發生搶糧危機 台灣擁有數十萬噸公糧白米 以前可以慷慨援外 更是飢荒國家的最愛 但最近也決定喊停 農委會農糧署和社福團體證實 今年4月起 無法再提供公糧援外 公糧濟貧只能以國內優先 農糧署官員指出 台灣的稻米產量充裕 一年產量一百多萬公噸 全年有30萬噸的公糧存糧 也因此從91年起制定糧食援外作業要點 每年以10萬噸為原則 透過國際人道救援團體或外交部 免費提供給落後國家和友邦濟貧 例如2004年12月南亞大海嘯發生時 農糧署便提供4萬多公噸白米 由外交部 慈濟 展望會運往印尼和斯里蘭卡援助災民 非洲 外蒙長期飢荒 農糧署也透過人道組織和外交部 提供白米援助當地飢民 去年 前年 農糧署每年也都釋出了4萬8000公噸左右的白米 運往史瓦濟蘭 海地 尼加拉瓜 印尼 寮國 賴索托等國家賑災濟貧 多年來的濟貧援外工作 也讓台灣贏得國際肯定 世界展望會台灣分會資源發展處處長郭秀齡表示 近年愈來愈多落後國家發生缺糧問題 台灣能擁有充裕的公糧 讓許多國家非常羨慕 展望會全球總會更是重視台灣的援外公糧 每年都會拜託台灣分會盡早向農糧署送件申請 以便隔年能順利輸出台灣白米到貧困地區 讓災民有飯可吃 但今年因為全球糧食安全亮起紅燈 農委會農糧署也不得不調整公糧援外方針 農糧署官員表示 今年1到3月只釋出9700公糧援助史瓦濟蘭 海地和尼加拉瓜 但這都是去年核准的申請案 今年4月起 農糧署決定公糧要優先用來安定國內需求 因此已陸續駁回社福團體的申請 短期內不會再同意民間申請 除非是基於外交邦誼 有邦交國提出需求時 農委會才會再與外交部研商 世界展望會台灣分會也證實 台灣公糧援外的確已暫時喊卡 但台灣NGO援助貧窮國家的行動不會叫停 展望會台灣分會決定把原本公糧援外的運輸經費改做農技訓練費用 提供種子 農具和協助生產之用 全球糧食危機 比戰爭 環保危機更嚴重陸以正 中國時報 2008.04.28台灣陶醉在馬蕭劉 鐵三角 組閣成功 即將正式執政的氣氛裏 不知世界上還有30幾個國家正面臨空前未有的糧價高漲 大部分人民生活難以維持的危機 從海地到辛巴威 北韓到阿富汗 摩多瓦到車臣 數以千萬計的貧苦人民已經買不起維持活命最低需要的玉米粉 糙米 或雜糧 正在飢餓邊緣掙扎 原物料與石油價格飛漲導致的糧食危機 比發生戰爭 全球暖化或環保失控的危機更加嚴重 這並非危言聳聽 本月上旬 世界銀行和國際貨幣基金在華盛頓聯合發出警訊 呼籲工業化國家和各國的主權財富基金 sovereign wetlah funds 要出錢出力 支持曾任美國副國務卿的世銀總裁佐立克提議的 全球糧食政策新政 New Deal on Global Food Policy 佐立克要這些主權財富基金捐出它們總資產的1 亦即300億美元 在最窮困的非洲國家投資並協助開發 他說 今年以來飛漲的糧價 等於全球救助貧窮的戰爭 倒退了7年 聯合國援助貧窮國家的糧食計畫署 UN Food Program 現在還短缺5億美元 則希望已開發國家盡速捐輸 補足這個缺口 世界銀行估計 各國貧苦家庭有75 的開支都花費於基本的糧食需求 僅最近2個月裏 全球米價就漲了75 1年來 世界市場的小麥價格漲了120 如將所有糧食價格合併統計 過去3年平均上漲率也有83 台灣在加勒比海最大的邦交國海地 月初就因糧價飛漲 窮人上街焚燒搶掠暴動 持續1星期之久 而總統浦雷華為挽救局勢 立即撤換總理 強迫壓壓抑米價 現在連美國人也在囤積食物 超市的米價駭人聽聞 南美有4國更由左傾的委內瑞拉總統查維茲倡議 設立1億美元的糧食安全基金 幫助玻利維亞 尼加拉瓜 和古巴渡過面前的難關 可見問題嚴重 依照世界糧食暨農業組織 Food and Agriculture Organization 簡稱FAO 調查 面臨糧食危機 急需援助者 非洲有21國 亞洲9國 拉丁美洲4國 歐洲2國 外加俄羅斯聯邦成員之一的車臣共和國 共計達36國之多 FAO按缺糧原因再把它們分類為 一 嚴重缺糧者 非洲有賴索托 索馬利亞 史瓦濟蘭 辛巴威 亞洲有伊拉克 歐洲則有摩多瓦 二 大部分地區買不到糧食者 非洲有厄立垂亞 賴比瑞亞 茅利塔尼亞 獅子山 亞洲則有阿富汗和北韓 三 地區性糧食供應極不安定者 非洲有蒲隆地 中非共和國 查德 兩個剛果 象牙海岸 衣索比亞 迦納 幾內亞 幾內亞比索 肯亞 蘇丹和烏干達 亞洲有孟加拉 印尼 尼泊爾 巴基斯坦 斯里蘭卡和東帝汶 中南美則有玻利維亞 多明尼加 海地 和尼加拉瓜 紐約時報 在社論裏指出 美國即使低收入的家庭 食物只占所得的16 與奈及利亞家庭把73 的收入都花在食物上 簡直不成比例 該報統計 糧食倚賴進口各國的外匯支出去年比前年多負擔了25 玉米在國際市場的價格2年來漲了1倍 小麥價格更打破了28年的紀錄 平心而論 有些促使糧價飛漲的原因無人能加控制 中國大陸與印度人口仍在增加 生活大幅改善 對糧食的需求自然節節上升 另一項因素 是拿玉米來製造稱為乙醇 corn based ethanol 的汽油替代燃料 根據國際貨幣基金調查 3年來使玉米價格高漲的原因 至少有一半應歸咎於對乙醇的熱衷 已有學者指出 這種乙醇沒有像樂觀者預估可減少二氧化炭排放量達五分之一 反而使它增加幾乎2倍 對全球溫室效有害無益 現今因能源短缺 許多國家鼓勵本國廠商自製乙醇 對進口品則課以每加侖7角美元的關稅 也造成玉米缺貨 由此可見 糧食供應與全球人口總數 農業生產技術乃至環保危機環環相扣 牽一髮而動全身 地球只有這麼大 170年前 馬爾薩斯 Thomas Malthus, 1766-1834 已經提出人口論 預言糧食生產永遠趕不上人口增加率 今年6月3至5日 聯合國將在羅馬召開 研討世界糧食安全與氣候變化和生質能源的高階層會議 恐怕又將是空談一場 於實際無補 我上網查的結果 信不信由你 時代 周刊早在1974年就曾以 世界糧食危機 作為封面故事 真應了英語裏一句俗諺 太陽下沒有新鮮的事物 人類雖已進入21世紀 糧食不足的老問題 依然揮之不去 台灣的餿水卻是多到連豬都吃不完 台灣人過的太幸福了
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